Plus proches et personnels que n’importe quel documentaire animalier, les Galápagos abritent un nombre ahurissant d’espèces.

Les visiteurs des îles Galápagos étaient au nombre de 90 000 l’année dernière et ils ont tous de grandes attentes. Les îles (qui ont toutes été déclarées parc national en 1959) se trouvent à environ 960 km au large des côtes de l’Équateur et sont étrangement non tropicales, leurs paysages plats recouverts d’ajoncs verts avec des blocs volcaniques éclatant ici et là. Darwin écrivait : « le pays était comparable à ce que l’on pourrait imaginer des parties cultivées des régions infernales ». De nos jours, leur attrait réside dans le fait qu’il y a quelque chose de surnaturel et d’inconnu à propos de ces affleurements isolés situés dans un vaste océan. Aujourd’hui, seules quatre des 15 îles principales sont habitées, avec une population totale de 20 000 habitants. Il y a trente ans, il n’était que de 2 000 mais le tourisme a changé tout cela. Désormais, chaque visiteur des Galápagos doit payer un droit d’entrée de 100 $, dont une partie sert à payer l’entretien des îles et d’autres à des installations pour les insulaires. Tout cela signifie que les îles sont environ cinq fois plus prospères que l’Équateur continental. Seuls environ trois pour cent des biens immobiliers peuvent être vendus à des étrangers et les prix sont en conséquence élevés. L’un des plaisirs d’être aux Galápagos est que chacune des 15 îles offre quelque chose de complètement différent, c’est ainsi que Darwin en est venu à produire sa théorie de l’évolution. La faune des Galápagos est totalement différente de tout ce que vous verrez jamais sur un écran de télévision – des tortues géantes de la taille de Fiat Unos, des tas d’iguanes enchevêtrés, de l’eau regorgeant d’otaries. C’est une dernière frontière qui a l’apparence rassurante des Hébrides et une absence similaire de paperasserie.

Où séjourner aux îles Galapagos

Presque tous ceux qui viennent ici se joignent à une croisière. C’est la seule façon de voir les îles et, d’ailleurs, il n’y a pratiquement pas d’hôtels. Ainsi, la plupart des visiteurs séjournent sur des yachts de luxe tels que le Parranda. Ce croiseur à moteur de 38 mètres construit pour un industriel américain dans les années 1960 dispose de ponts en bois appropriés, de la climatisation, de huit cabines, de sept employés et de deux cheminées, ce yacht offre un confort relaxant entre les îles énergiques. £££££

Que faire aux îles Galapagos

ÎLE ESPAGNE

Isla Española ou « Hood Island » est l’endroit où vous verrez l’un des sites les plus étranges de toute la nature : les rituels d’accouplement de l’albatros. Lorsque vous vous approchez en bateau, vous verrez des centaines d’albatros debout le long des falaises striées de guano, observant et attendant.

PORT DE SAN CRISTOBAL

Une large baie en fer à cheval bordée de maisons aux toits de tôle ondulée et peintes au pastel, les lions de mer se hissent sur les ponts des bateaux amarrés et s’allongent pour bronzer sur le dos, les nageoires soigneusement repliées sur la poitrine. Pendant ce temps, les pélicans plongent au-dessus de l’eau, ramassant des becs pleins de poissons qui se tortillent.

LE CENTRE DE RECHERCHE CHARLES DARWIN

Visitez le centre de recherche Charles Darwin sur l’île de Santa Cruz. Ici, des tortues géantes sillonnent les sous-bois au rythme de 6 km par jour, en route vers leurs aires de nidification. Le résident le plus célèbre est une tortue géante appelée Lonesome George, qui aurait entre 60 et 90 ans. Bien qu’il fasse partie du programme d’élevage en captivité du centre, il ne montre aucun intérêt pour le sexe opposé.

Détails du voyagiste pour les îles Galapagos

Optez pour Ultimate Travel Company (020 7386 4646 ; www.theultimatetravelcompany.co.uk), qui propose des voyages comprenant des vols aller-retour depuis Londres, deux nuits au Hilton Colon Quito et une croisière de sept nuits sur Parranda. Des visites aux îles Galapagos sont également organisées par : Discovery Initiatives (01285 643 333 ; www.discoveryinitiatives.com) ; Far Frontiers (01285 850 926 ; www.farfrontiers.com) ; Galapagos Adventure Tours (020 7404 1478; www.galapagos.co.uk); Dernières Frontières (01296 653 000; www.lastfrontiers.com).

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