13 avril 2021

L'hôtel Algonquin: mieux que le puritain

À l'origine, l'hôtel Algonquin était conçu comme un hôtel d'appartements avec l'idée de louer des chambres et des suites non meublées sur des baux annuels à des locataires permanents. Lorsque peu de baux se sont vendus, le propriétaire a décidé de le transformer en un hôtel de passage, qu'il allait nommer «The Puritan». Frank Case, le premier directeur général, s'est opposé et a déclaré au propriétaire «cela … contredit l'esprit de l'aubergiste. C'est froid, rébarbatif et sinistre. Je n'aime pas ça. » Lorsque le propriétaire a répondu: «Vous vous croyez si intelligent, supposons que vous trouviez un meilleur nom», Case est allé à la bibliothèque publique pour découvrir qui étaient les premières et les plus fortes personnes de ce quartier. Il est tombé sur les Algonquins, a aimé le mot, a aimé la façon dont il allait à la bouche et a convaincu le patron de l'accepter.

L'hôtel Algonquin a été conçu par l'architecte Goldwin Starrett avec 181 chambres. Le directeur général Frank Case a repris le bail en 1907, puis a acheté l'hôtel en 1927. Case est resté propriétaire et gérant jusqu'à sa mort en 1946.

La célèbre table ronde algonquine a été initiée par le directeur général Case avec un groupe d'acteurs, de journalistes, de publicistes, de critiques et d'écrivains new-yorkais qui se sont rencontrés quotidiennement au déjeuner à partir de juin 1919. Ils se sont rencontrés pendant presque dix ans dans la salle Pergola (maintenant appelé Oak Room). Les membres fondateurs comprenaient Franklin P. Adams, chroniqueur; Robert Benchley, humoriste et acteur; Heywood Broun, chroniqueur et écrivain sportif; Marc Connelly, dramaturge; George S. Kaufman, dramaturge et metteur en scène; Dorothy Parker, poète et scénariste; Harold Ross, rédacteur en chef du New Yorker; Robert Sherwood, auteur et dramaturge; John Peter Toohey, journaliste; et Alexander Woollcott, critique et journaliste. En 1930, les membres originaux de la Table ronde s'étaient dispersés, mais le soi-disant «cercle vicieux» restait vivant dans un souvenir doux et agréable. Lorsqu'on lui a demandé ce qu'il était advenu de la table ronde, Frank Case répondait: «Qu'est-il advenu du réservoir de la Cinquième Avenue et de la 42e Rue? Ces choses ne durent pas éternellement. La table ronde a duré plus longtemps que tout autre rassemblement non organisé que je connaisse. L'affaire a continué. «Je ne connais aucun autre (groupe) où le pourcentage de réussite était aussi élevé. Il n'y avait guère d'homme parmi eux qui n'ait pas réussi à placer son nom en haut du domaine dans lequel il travaillait, et même si j'étais peut-être plutôt désinvolte, prenant tout cela pour acquis, je n'étais pas assez stupide pour ne pas me rendre compte que c'était un un atout certain pour l'hôtel d'un point de vue professionnel, et un plaisir personnel constant pour moi d'être sûr d'être en bonne compagnie tous les jours. C'est, je pense, l'un des aspects les plus agréables de la tenue d'hôtel, surtout si votre hôtel est petit; les bons compagnons, la bonne parole et la gaieté générale de la vie. Vous n’avez même pas à faire d’efforts; il est livré frais tous les jours, frais prépayés. »

En octobre 1946, Ben et Mary Bodne de Charleston, SC, ont acheté l'Algonquin pour un peu plus d'un million de dollars. Ils étaient tombés amoureux de l'hôtel pendant leur lune de miel. Pendant leur séjour, ils ont repéré Will Rogers, Douglas Fairbanks, Sr., Sinclair Lewis, Eddie Cantor et Beatrice Lily. Pour l'ex-Mary Mazo (Bodne), l'Algonquin était le dernier discours d'une odyssée qui a débuté à Odessa, en Ukraine, où elle était la deuxième enfant d'une grande famille juive qui a fui les pogroms lorsqu'elle était enfant. La famille Mazo a émigré à Charleston, où son père Elihu a ouvert la première épicerie fine juive de la ville. Lorsque George Gershwin et Du Bose Heyward travaillaient sur «Porgy and Bess, ils étaient des clients assidus. Ils discuteraient également de la création du spectacle lors de dîners dans la maison familiale Mazo. Des décennies plus tard, la tradition Mazo de l'hospitalité se poursuivra à l'Algonquin. Mary Bodne a préparé de la soupe au poulet pour Laurence Olivier malade, et elle a gardé pour Simone Signoret, qui l'a appelée «l'une de mes trois plus vraies amies».

Les Bodnes ont accueilli une nouvelle génération de célébrités littéraires et du show business – comme l'écrivain John Henry Falk, lorsqu'il a été mis sur liste noire et exilé d'Hollywood. Alan Jay Lerner et Frederick Loewe ont fait tellement de bruit en travaillant sur une nouvelle comédie musicale que d'autres invités se sont plaints: le spectacle était le très réussi «My Fair Lady».

M. Bodne, décédé en 1992, a dit qu'il vendrait l'Algonquin quand il aurait besoin d'ascenseurs libre-service. Il l'a vendu en 1987 à Aoki Corporation, la filiale brésilienne d'une société japonaise qui a installé des ascenseurs en libre-service en 1991. En 1997, Aoki a vendu l'hôtel à la Camberley Hotel Company qui s'est lancée dans une rénovation de 4 millions de dollars. Le président britannique de la société, Ian Lloyd-Jones, a engagé l'architecte d'intérieur Alexandra Champalimaud pour moderniser les espaces publics sans détruire le sentiment et le caractère de l'Algonquin historique.

En 2002, Miller Global Properties a acheté l'hôtel et a embauché Destination Hotels and Resorts pour gérer et mettre à jour son fonctionnement. Par exemple, ils ont installé une base de données d'enregistrement informatisée de pointe qui récupère instantanément les préférences personnelles des clients qui arrivent. Après une rénovation de 3 millions de dollars, l'hôtel a été revendu en 2005 à HEI Hotels & Resorts, propriétaire et exploitant de 25 autres établissements à service complet. HEI a entrepris une rénovation de 4,5 millions de dollars pour moderniser le hall, le restaurant et cabaret Oak Room, le Blue Bar, la célèbre salle de table ronde et toutes les suites et chambres.

L’Algonquin a été désigné monument historique de la ville de New York en 1987 et monument littéraire national par les Amis des bibliothèques des États-Unis en 1996. La liste des invités historiques algonquins est un Who’s Who de la culture mondiale; Irving Berlin, Charlie Chaplin, William Faulkner, Ella Fitzgerald, Charles Laughton, Maya Angelou, Angela Lansbury, Harpo Marx, Brendan Behan, Noel Coward, Anthony Hopkins, Jeremy Irons, Tom Stoppard, entre autres.

Plus récemment, le Oak Room de l'hôtel a présenté Harry Connick, Jr., Andrea, Marcovicci, Diana Krall, Peter Cinotti, Michael Feinstein, Jane Monheit, Steve Ross, Sandy Stewart et Bill Charlap, Barbara Carroll, Maude Maggart, Karen Akers, parmi autres.

Quand Frank Case, le premier directeur général (et plus tard propriétaire) de l'Algonquin a écrit ses mémoires. «Tales of a Wayward Inn» en 1938, il a demandé à 30 clients réguliers d'écrire leurs souvenirs. Les plus célèbres étaient Jack Barrymore, Rex Beach, Louis Bromfield, Irvin S. Cobb, Edna Ferber, Fannie Hurst, H. L. Mencken, Robert Nathan, Frank Sullivan, Louis Untermayer, Henrik Willen Van Loon. Cependant, la femme de Frank Case, Bertha, a eu le dernier mot, elle a écrit:

10 octobre 1938

Cher Frankie,

Le ton général de la lettre que vous ont adressée vos amis n'est guère ce que l'on pourrait appeler un coup; en fait, en les lisant, je pense aux funérailles où les amis du défunt parlaient si vivement, si complètement du défunt que la (veuve) assise parmi les pleureuses, se pencha vers son jeune fils en disant: «Tommy, accourt maintenant, jetez un œil et voyez si c'est votre père dans la boîte.

Le 21 septembre 2010, l'hôtel Algonquin a annoncé son affiliation avec l'Autograph Collection, un Marriott Hotel Collection.

Stanley Turkel a été désigné historien de l'année 2014 et 2015 par Historic Hotels of America, le programme officiel du National Trust for Historic Preservation. Turkel est le consultant hôtelier le plus publié aux États-Unis. Il exerce son activité de conseil en hôtel en tant que témoin expert dans des affaires liées à l'hôtellerie, fournit des conseils en gestion d'actifs et en franchise hôtelière. Il est certifié maître hôtelier émérite par l'Institut pédagogique de l'American Hotel and Lodging Association. (email protégé) 917-628-8549

Son nouveau livre «Hotel Mavens Volume 3: Bob et Larry Tisch, Curt Strand, Ralph Hitz, Cesar Ritz, Raymond Orteig» vient de paraître.

Ses autres livres d'hôtels publiés

• Grands hôteliers américains: pionniers de l'hôtellerie (2009)

• Construit pour durer: hôtels de plus de 100 ans à New York (2011)

• Construit pour durer: hôtels de plus de 100 ans à l'est du Mississippi (2013)

• Hôtel Mavens: Lucius M. Boomer, George C. Boldt, Oscar du Waldorf (2014)

• Great American Hoteliers Volume 2: Pioneers of the Hotel Industry (2016)

• Construit pour durer: hôtels de plus de 100 ans à l'ouest du Mississippi (2017)

• Hotel Mavens Volume 2: Henry Morrison Flagler, usine Henry Bradley, Carl Graham Fisher (2018)

• Great American Hotel Architects Volume I (2019)

Tous ces livres peuvent être commandés à AuthorHouse en visitant www.stanleyturkel.com et en cliquant sur le titre du livre.